La tarde del 25 de enero, el Papa Francisco presidió la celebración de las segundas vísperas en la solemnidad de la Conversión de San Pablo, en la Basílica romana de San Pablo Extramuros a partir de las 17:30, coincidiendo con la culminación de la 51° semana de oración por la unidad de los cristianos, que inició el día 18. En la ceremonia estuvieron presentes, Su Eminencia el Metropolita Gennadios, representante del Patriarcado ecuménico; Su Excelencia Bernard Ntahoturi, representante personal en Roma del Arzobispo de Canterbury, la delegación ecuménica de Finlandia, varios representantes de diversas denominaciones cristianas y miles de fieles. A todos ellos, el Santo Padre recordó el fuerte vínculo bautismal que une a todos los cristianos, sin distinción alguna entre las diversas confesiones: una unión que nace de una única fe en Cristo. Reproducimos a continuación, el texto completo de su homilía, traducido del italiano:

La lectura del libro de Éxodo nos habla de Moisés y María, hermano y hermana, que elevan un himno de alabanza a Dios a orillas del Mar Rojo, junto con la comunidad que Dios liberó de Egipto. Ellos cantan su alegría porque en esas aguas Dios los ha salvado de un enemigo que pretendía destruirlos. Moisés mismo había sido salvado previamente del agua y su hermana había sido testigo de aquel acontecimiento. De hecho, el Faraón había ordenado: "Echa en el Nilo todo niño varón que nacerá" (Ex 1, 22). Después de haber encontrado la cesta con el niño dentro de los juncos del Nilo, la hija de Faraón lo había llamado Moisés, porque dijo: "Lo tomé de las aguas" (Éx 2, 10). La historia del rescate de Moisés de las aguas prefigura así un rescate mayor, el de todo el pueblo, que Dios dejaría pasar a través de las aguas del Mar Rojo, para lanzarles luego, sus enemigos.

Muchos Padres antiguos entendieron este pasaje liberador como una imagen del Bautismo. Son nuestros pecados los que han sido ahogados por Dios en las aguas vivas del Bautismo. Mucho más que Egipto, el pecado amenazaba con hacernos esclavos para siempre, pero el poder del amor divino lo arrolló. San Agustín (Sermón 223E) interpreta el Mar Rojo, donde Israel vio la salvación de Dios, como un signo anticipatorio de la sangre de Cristo crucificado, fuente de salvación. Todos nosotros cristianos hemos pasado por las aguas del Bautismo, y la gracia del Sacramento ha destruido a nuestros enemigos, el pecado y la muerte. Saliendo de las aguas, hemos alcanzado la libertad de los hijos; hemos emergido como pueblo, como comunidad de hermanos y hermanas salvados, como "conciudadanos de los santos y familia de Dios" (Ef 2, 19). Compartimos la experiencia fundamental. Y precisamente porque Dios ha obrado esta victoria en nosotros, juntos podemos cantar sus alabanzas.

En la vida, experimentamos la ternura de Dios, quien en nuestra vida diaria nos salva amorosamente del pecado, el temor y la angustia. Estas preciosas experiencias deben mantenerse en el corazón y en la memoria. Pero, al igual que sucedió con Moisés, las experiencias individuales se unen a una historia aún más grande, que es la salvación del pueblo de Dios. Lo vemos en la canción cantada por los israelitas. Comienza con una historia individual: "Mi fuerza y mi canción es el Señor, él ha sido mi salvación" (Éx 15, 2). Pero más tarde se convierte en la narrativa de la salvación a todo el pueblo: "Guiaste con tu amor a este pueblo que has rescatado" (v. 13). Quien eleva este cántico se ha dado cuenta de que no está solo en las orillas del Mar Rojo, sino rodeado de hermanos y hermanas que han recibido la misma gracia y proclaman la misma alabanza.

También San Pablo, cuya conversión se celebra hoy, ha vivido la fuerte experiencia de la gracia, que lo llamó a convertirse, de perseguidor, apóstol de Cristo. La gracia de Dios lo ha empujado, incluso a él a buscar la comunión con otros cristianos, de repente, por primera vez en Damasco y luego en Jerusalén (Hch 9, 19.26-27). Esta es nuestra experiencia como creyentes. A medida que crecemos en la vida espiritual, comprendemos cada vez más que la gracia nos llega junto a los además y es para compartir con los demás.

De esta manera, cuando elevo mi acción de gracias a Dios por todo lo que ha hecho en mí, cuando le doy gracias a Dios por lo que ha hecho en mí, descubro que no canto solo porque otros hermanos y hermanas tienen el mismo canto de alabanza.

Las diversas confesiones cristianas han tenido esta experiencia. En este último siglo, hemos finalmente entendido que estamos juntos en las costas del Mar Rojo. En el Bautismo hemos sido salvados y el canto de alabanza agradecida, que cantan otros hermanos y hermanas, nos pertenece, porque también es nuestra. Cuando decimos que reconocemos el bautismo de cristianos de otras tradiciones, confesamos que ellos también han recibido el perdón del Señor y la gracia que obra en ellos. Y damos la bienvenida a su adoración como una auténtica expresión de alabanza por lo que Dios hace. Entonces deseamos rezar juntos, uniendo aún más nuestras voces. Y aun cuando las divergencias nos separan, reconocemos que pertenecemos al pueblo de los redimidos, a la misma familia de hermanos y hermanas amados por el único Padre.

Después de la liberación, el pueblo elegido emprendió un largo y difícil viaje a través del desierto, a menudo vacilante, pero sacando fuerza del recuerdo de la obra salvificadora de Dios y su presencia siempre cercana. Incluso los cristianos de hoy encuentran muchas dificultades en el camino, rodeados de tantos desiertos espirituales, que causan la sequía de la esperanza y la alegría. En el camino también hay serios peligros graves que ponen en riesgo la vida: ¡cuántos hermanos sufren la persecución por el nombre de Jesús!

Cuando se derrama su sangre, aunque pertenezcan a diferentes denominaciones, en conjunto se convierten en testigos de la fe, los mártires, unidos en el vínculo de la gracia bautismal. Incluso, junto a amigos de otras tradiciones religiosas, los cristianos se enfrentan a los desafíos actuales que degradan la dignidad humana, huyendo de situaciones de conflicto y de miseria; son víctimas de la trata de seres humanos y otros tipos de esclavitud moderna; sufren penurias y hambre en un mundo cada vez más rico en medios pero más pobre en amor, donde continúa aumentando la desigualdad. Pero, al igual que los israelitas del Éxodo, los cristianos están llamados a custodiar juntos el recuerdo de lo que Dios ha hecho por ellos. Reviviendo esta memoria, podemos sostenernos unos a otros y afrontar, armados sólo de Jesús y la fuerza suave de su Evangelio, cada reto con valor y esperanza.

Hermanos y hermanas, con el corazón lleno de alegría por haber cantado, hoy aquí juntos, un himno de alabanza al Padre, por medio de Cristo nuestro Salvador y en el Espíritu que da la vida, deseo extender mi cordial saludo a Su Eminencia el Metropolita Gennadios, representante del Patriarcado ecuménico, a Su Excelencia Bernard Ntahoturi, representante personal en Roma del arzobispo de Canterbury, y a todos los representantes y miembros de las diversas denominaciones cristianas aquí reunidas.